mai 26, 2022

Le Quotidien des lacs

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Bienvenue dans la disgrâce du Yorkshire : Tour de France, scandale Sir Gary Verity et difficultés financières

À l’été 2014, l’attention du monde s’est tournée vers le Yorkshire alors que le Tour de France arrivait dans le comté de God’s Own.

Des images emblématiques des meilleurs cyclistes du monde traversant Haworth, Knaresborough et Hebden Bridge ont été diffusées à travers le monde alors que Christian Prudhomme a déclaré la course comme « incroyable, inoubliable et le plus grand Grand Départ de tous les temps ».

Derrière tout cela se trouvait Welcome to Yorkshire, l’agence de tourisme chargée de dépenser l’argent public pour promouvoir nos superbes villes côtières, nos campagnes pittoresques et nos villes animées.

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L’événement de deux jours a été déclaré un succès retentissant et a non seulement déclenché une révolution cycliste à travers le Yorkshire, mais a également montré à quel point notre partie du monde est vraiment magnifique. Les touristes ont afflué dans le Yorkshire, le nombre de visiteurs ayant augmenté d’un quart au cours des 12 mois suivant le Grand Départ.

Mais moins de 10 ans après ces scènes joyeuses, Welcome to Yorkshire est entré dans l’administration.

Ces derniers temps, l’organisation a vu ses finances se resserrer après des allégations d’intimidation du personnel et des affirmations selon lesquelles des employés seniors ont dépensé de manière frivole des milliers de livres d’argent remis par les autorités locales.

Nous revenons sur ce qui n’a pas fonctionné pour le corps autrefois salué comme « l’élément vital du tourisme de base ».

Les jeunes années

Le peloton professionnel du Tour de France se fraye un chemin à travers les foules immenses sur Buttertubs Pass lors du Grand Départ dans le Yorkshire en 2014

Welcome to Yorkshire a été créé en 2009 et a remplacé l’ancien Yorkshire Tourism Board.

L’entreprise privée, qui a toujours été fortement soutenue par les conseils locaux, a apporté une touche du XXIe siècle, avec des campagnes de marketing brillantes et des ambitions audacieuses lancées depuis sa base au cœur de Leeds.

Chargé de superviser cette transformation était Sir Gary Verity, un éleveur de moutons et homme d’affaires né dans le Yorkshire avec une voix profonde et en plein essor et une conviction inébranlable sur ce qui pouvait être réalisé.

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Au cours des années suivantes, l’organisation est devenue de plus en plus forte, mais la véritable plume dans le chapeau de Welcome to Yorkshire a été le Grand Départ 2014.

Le Tour de France n’avait jamais eu lieu dans le nord de l’Angleterre auparavant, mais l’anticipation s’est construite dans les 12 mois précédant le jour de la course – et les foules de toute la région sont venues en masse.

Environ 2,5 millions de spectateurs ont bordé le parcours à Leeds, tandis que des dizaines de villes et villages de la région ont été inondés de locaux enthousiastes.

Le peloton du Tour de France grimpe à travers Haworth lors de l’étape 2 du Grand Départ dans le Yorkshire

La fanfare était si forte que Welcome to Yorkshire a rapidement annoncé le Tour de Yorkshire 2015 pour tenter de capturer l’héritage pour les années à venir. Des événements similaires ont suivi en 2016, 2017, 2018 et 2019 alors que le Yorkshire devenait une plaque tournante mondiale du cyclisme.

En 2019, l’industrie du tourisme du Yorkshire avait une valeur totale de plus de 9 milliards de livres sterling. Il a même augmenté d’un milliard supplémentaire au cours des 12 mois précédant 2019 seulement.

S’exprimant lors de la conférence 2019 de l’organisme du tourisme, le directeur commercial Peter Dodd a déclaré: « La marque Yorkshire n’a jamais été aussi forte. »

Mais il ne savait pas que tout allait s’effondrer.

Scandale de Sir Gary Verity

Sir Gary Verity a été le fer de lance de l'ascension fulgurante de Welcome to Yorkshire, mais il a ensuite démissionné après des allégations d'intimidation
Sir Gary Verity a été le fer de lance de l’ascension fulgurante de Welcome to Yorkshire, mais il a ensuite démissionné après des allégations d’intimidation

Un homme a été placé à l’avant et au centre des succès de Welcome to Yorkshire pendant cette période. Sir Gary Verity s’est présenté comme l’homme qui a dirigé l’événement historique de l’agence de tourisme, propulsant le Yorkshire sous les projecteurs mondiaux.

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Il a même été reconnu dans les honneurs de l’anniversaire de la reine 2015 « pour les services rendus au tourisme et au Grand Départ du Tour de France 2014 ».

Cinq ans plus tard cependant, son style de gestion et sa prétendue mauvaise gestion des dépenses ont été remis en question.

L’ancienne directrice des communications Dee Collins a déclaré à la BBC : « J’ai été témoin d’un comportement totalement inacceptable à mon avis.

« Beaucoup de gens ont été très blessés, très blessés. Certains d’entre eux ne s’en remettront jamais. »

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Cela est arrivé à un moment où Welcome to Yorkshire recevait environ la moitié de ses revenus du Trésor public. De 2014 à 2018, près de 15 millions de livres sterling de l’argent des contribuables sont allés à Welcome to Yorkshire – mais des questions ont commencé à faire surface pour savoir exactement où était allé tout l’argent.

Mme Collins a allégué que d’énormes sommes d’argent avaient été dépensées pour des chauffeurs, des hélicoptères et des hôtels de luxe. Les politiques de dépenses étaient aléatoires et les demandes de remboursement étaient confuses.

Deux enquêtes distinctes ont été lancées sur l’affaire, les juricomptables BDO passant au peigne fin près d’un million de livres sterling de dépenses après une augmentation soudaine des réclamations.

Sir Gary Verity a dirigé une culture de dépenses frivoles chez Welcome to Yorkshire
Sir Gary Verity a dirigé une culture de dépenses frivoles chez Welcome to Yorkshire

Les enquêteurs ont fait part de leurs inquiétudes concernant « un nombre croissant de reçus manquants, en particulier pour les demandes de remboursement de frais de carte de crédit ». Le rapport a également identifié « une grande partie des transactions par carte de crédit au cours de la dernière période de notre examen n’étant pas accompagnées de reçus ».

Il a estimé que 26 000 £ étaient en fait pour des affaires personnelles, tandis que les dépenses supplémentaires avaient « à la fois un élément professionnel et personnel ».

Welcome to Yorkshire a admis: « Les freins et contrepoids autour de cette politique au niveau du PDG et de l’équipe de direction ont échoué. »

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La police du West Yorkshire a même lancé sa propre enquête sur les affaires, mais n’a trouvé aucun acte répréhensible et a déclaré que Sir Gary ne ferait face à aucune autre action.

Le directeur général en disgrâce, qui a remboursé 40 000 £ de dépenses, a radicalement démissionné pour des raisons de santé au milieu de l’enquête, qui a coûté 430 000 à Welcome to Yorkshire.

L’homme chargé de remplir ses chaussures, James Mason, a également démissionné après deux ans à la tête suite à des plaintes concernant sa conduite.

Malheurs financiers

Welcome to Yorkshire est entré dans l'administration
Welcome to Yorkshire est entré dans l’administration

Welcome to Yorkshire a fait l’objet d’un examen minutieux à la suite des enquêtes, avec de nouvelles règles strictes établies en matière de dépenses.

Le conseil a été remanié dans le but de restaurer sa réputation, mais des dommages importants avaient déjà été causés.

600 000 supplémentaires ont été remis par les conseils en 2020 – en plus des arrangements précédemment convenus – pour maintenir l’organisme du tourisme à flot, mais l’écriture était sur le mur.

Le conseil de Wakefield a refusé de remettre de l’argent en 2021, tandis que le conseil de Richmondshire a déclaré qu’il ne remettrait aucun argent après que Welcome to Yorkshire ait augmenté ses frais d’abonnement de 45% dans une dernière tentative pour rester à flot.

Bienvenue dans le Yorkshire qui ne s'est jamais complètement remis du scandale impliquant l'ancien directeur général Sir Gary Verity (au centre)
Bienvenue dans le Yorkshire qui ne s’est jamais complètement remis du scandale impliquant l’ancien directeur général Sir Gary Verity (au centre)

Le mardi 1er mars, il a été annoncé que Welcome to Yorkshire était entré dans l’administration. Un examen de 25 000 £ a recommandé la décision après que toutes les autres voies aient été épuisées.

La pandémie, qui a paralysé le secteur du tourisme et forcé l’annulation de trois succès du Tour de Yorkshires, a joué un grand rôle dans la chute de l’agence, mais les doutes sur la transparence financière de l’organisme ont finalement été à blâmer.

Bienvenue dans la course du Yorkshire qui a duré moins de 15 ans et malgré tous ses scandales, elle n’a pas été sans moments forts.

Les scènes de 2014 resteront longtemps dans la mémoire de beaucoup, mais les comportements récents ont laissé des blessures indéniables qui ne pourraient jamais être réparées et ont ébranlé la confiance du public quant à la façon dont l’argent des contribuables était dépensé.

Cela a laissé un trou béant et des questions vont se poser sur ce qui se passera ensuite pour le secteur touristique chargé de crise du Yorkshire.

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