juillet 2, 2022

Le Quotidien des lacs

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« Pourquoi j’ai perdu l’amour du rugby en Angleterre et que j’ai déménagé en France »

Les performances de Kpoku pour l’Angleterre des moins de 20 ans avaient ouvert la voie à cette aventure. Pierre Mignoni, l’entraîneur-chef de Lyon, a été séduit par ses efforts lors des Championnats du monde en 2018. La plupart des spectateurs l’étaient. Kpoku a impressionné alors que l’Angleterre atteignait la finale, remportée 33-25 par une solide équipe française composée de Cameron Woki, Romain Ntamack et Demba Bamba – ce dernier également à Lyon.

Alors qu’il explique le déracinement qu’il ressentait derrière d’excellents seconds rangs dans la hiérarchie des Sarrasins, Kpoku décrit le défi auquel les clubs de Premiership sont confrontés pour nourrir les joueurs au début de la vingtaine. Zach Mercer est une autre ancienne rock star du groupe d’âge à avoir récemment traversé la Manche.

« Ma confiance était assez faible », explique Kpoku, qui est toujours en contact avec une foule d’amis des Sarrasins. «Même quand on m’a donné un coup, que ce soit en sortant du banc ou en commençant le match, je n’étais pas prêt à 100% mentalement parce que je savais que les entraîneurs me regardaient probablement.

« Si je faisais une erreur, je pensais que je serais hors de l’équipe la semaine suivante ou que je ne reviendrais pas dans l’équipe. Je me sentais sous beaucoup de pression en moi et j’ai aussi perdu l’amour du jeu en même temps, simplement parce que je tenais un sac à l’entraînement semaine après semaine.

« Mentalement, c’était épuisant. Mais, en y repensant, peut-être que c’était la bonne chose pour moi car sans cela, cette opportunité ne se serait pas présentée si je jouais aux Saracens. Je suis très reconnaissant à Lyon de m’avoir récupéré et de m’avoir redonné confiance. »

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Parler couramment le français grâce à l’héritage de ses parents a aidé Kpoku à s’installer, même si une vilaine blessure à la cheville lors de ses débuts en Top 14 contre La Rochelle en décembre a entraîné une mise à pied de deux mois. Loin du terrain, il a hâte de créer une fondation de rugby au Congo. Kinshasa, d’où sont originaires les parents de Kpoku, est la ville natale de Yannick Nyanga, le rameur arrière qui a remporté 46 sélections pour les Bleus.

Il y a quatre ans, Kpoku a été invité à un camp d’entraînement en Angleterre. Dans le cadre d’une équipe enivrante qui comprend des internationaux français tels que Dylan Cretin entrecoupés d’importations à succès comme Josua Tuisova, il se bat pour l’argenterie sur deux fronts, Lyon poursuivant également les barrages du Top 14.

Kpoku, sous contrat pour deux ans de plus, aime « frapper des choses et se heurter à des murs de briques », tout comme la nature ardue de la ligue nationale française. Cet état d’esprit sera utile avec une lutte positionnelle contre Eben Etzebeth de Toulon, le totem Springbok.

« Je ne peux pas entrer dans ma coquille », dit Kpoku à propos de ce tête-à-tête. « C’est un être humain, tout comme moi. Je sais qu’il a réalisé des choses incroyables dans sa carrière mais, en même temps, il est l’opposition. »